Como os “rios voadores” agravam degelo da Antártida

Estudo alerta: na América do Sul, parte dos grandes fluxos de vapor d’água provenientes da Amazônia estão se desviando para as regiões polares e podem aquecê-la. Causas humanas e naturais contribuem para o fenômeno

No site da União Geofísica Norte-americana, com tradução do EcoDebate

Os rios atmosféricos são longos e estreitos jatos de ar que transportam grandes quantidades de vapor d’água dos trópicos para os continentes e regiões polares da Terra. O novo estudo descobriu que os rios atmosféricos no hemisfério sul estão mudando devido em parte à redução da camada de ozônio, emissões de gases de efeito estufa e variações naturais na temperatura da superfície do mar.

Esta mudança dos rios atmosféricos pode afetar a umidade e o calor transportado para a Antártica, disse Weiming Ma, um cientista atmosférico da UCLA e principal autor do novo estudo publicado no jornal Geophysical Research Letters da AGU , que publica relatórios de alto impacto e formato curto com implicações imediatas abrangendo todas as ciências terrestres e espaciais.

“A implicação mais importante de nossa descoberta é que, devido a essa mudança, espera-se que mais rios atmosféricos invadam a Antártida, o que terá efeitos sobre o gelo marinho circundante e as geleiras do continente”, disse Ma.

Os rios atmosféricos se formam quando o ar quente e turbulento dos trópicos encontra frentes frias em regiões de latitudes médias. A estreita faixa entre essas duas massas de ar concorrentes fica mais espessa com o vapor de água condensado à medida que as temperaturas caem na região do ar saturado.

Às vezes medindo milhares de quilômetros de comprimento, esses sistemas de nuvens podem contribuir com até 60% da precipitação anual em algumas regiões, como Califórnia, Chile e Europa Ocidental.

No passado, os cientistas usaram simulações para prever a futura ocorrência de rios atmosféricos na Europa Ocidental, mostrando que esses padrões climáticos provavelmente se tornariam mais comuns em um clima mais quente. No entanto, uma vez que sua direção e movimento são determinados em grande parte pelos jatos da Terra, e como o jato oeste deve se deslocar em direção ao Polo Norte em modelos climáticos futuros, os pesquisadores preveem que os rios atmosféricos provavelmente se moverão em direção aos polos também.

Mas o novo estudo descobriu que os rios atmosféricos do hemisfério sul já estão seguindo essa tendência, rastejando continuamente em direção ao Polo Sul há pelo menos quatro décadas. Usando simulações baseadas em vários modelos e conjuntos de dados que remontam a 1979, os pesquisadores procuraram tendências gerais e mecanismos potenciais que podem explicar os padrões observados.

De acordo com os resultados da modelagem do novo estudo, pelo menos parte da tendência observada pode ser explicada por aumentos nas emissões de gases de efeito estufa e destruição da camada de ozônio na Antártida e seus efeitos correspondentes nos gradientes de temperatura entre o equador e o pólo sul; entretanto, a mudança também parece ser impulsionada por mudanças naturais de longo prazo nas temperaturas da superfície do mar.

“Encontramos evidências de resfriamento no Pacífico equatorial e no Oceano Antártico, que é causado por um padrão denominado Oscilação do Pacífico interdecadal”, disse Ma. “Este é um padrão natural que ocorre ao longo de várias décadas e não é impulsionado pela atividade humana.”

Esses padrões mais frios na temperatura da superfície do mar puxam a corrente de jato oeste mais para o sul, empurrando os rios atmosféricos junto com eles. Não está claro exatamente como isso pode afetar os padrões de chuva e queda de neve na América do Sul, mas parece provável que partes da Antártica experimentarão taxas maiores de derretimento do gelo como resultado, de acordo com os pesquisadores.

“A mudança global do nível do mar depende criticamente do destino do manto de gelo da Antártida, e esse gelo é impactado por quantos rios atmosféricos atingem a Antártica e quão fortes eles são”, disse Marty Ralph, diretor do Centro para Extremos de Água e Clima Ocidentais na Scripps Institution of Oceanography, que não estava envolvida no novo estudo.

Embora os rios atmosféricos sobre a Antártica Oriental tenham sido associados ao aumento do acúmulo de neve em alguns anos, eles parecem ter o efeito oposto no outro lado do continente. De acordo com uma pesquisa publicada em 2019 que usou um conjunto de dados semelhante, uma média de apenas 12 rios atmosféricos por ano cruzam a porção oeste da Antártica, mas eles contribuem com até 40% do derretimento do gelo no verão em algumas áreas e parecem ser responsável pela maior parte do derretimento do gelo no inverno e nas geleiras de alta altitude.

Grandes derretimentos de gelo na Antártica Ocidental ainda são bastante raros, ocorrendo apenas algumas vezes a cada década. No entanto, os cientistas alertam que o aumento das temperaturas devido ao aquecimento global do clima e à ocorrência de mudanças nos rios atmosféricos no hemisfério sul provavelmente fará com que a frequência e a gravidade desses eventos de degelo aumentem no futuro próximo.

Referência

Ma, W., Chen, G., & Guan, B. (2020). Poleward shift of atmospheric rivers in the Southern Hemisphere in recent decades. Geophysical Research Letters, 47, e2020GL089934. https://doi.org/10.1029/2020GL089934

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